Let’s discuss about college essay prompts!
(The Prequel)

Okay,  so  maybe  on  the  last  post,  which  you  can  find  on  this  link  [insert  the  link],  I  was  being  too  general.

Brainstorming  for  a  decent  essay  does  take  a  lot  of  effort,  and  while  thinking  about  the  general  theme,  prompts  are  your  ‘bestest’  friends.

Let  me  show  you  why:

1. The  most  obvious  reason  is  that  prompts  show  us  what  the  admission  officers  are  looking  for.  Your  backgrounds,  personalities,  interests,  passions  (even  obsessions!),  your  pasts  and  visions,  and  so  on.  Tip:  Show  them  what  they  don’t  already  know!

2. Prompts  show  us  where  to  start  and  guide  us  through  the  vast  ocean  of  ideas.  For  a  writer  who  constantly  comes  up  with  random  ideas,  prompts  immensely  help  me  to  logically  construct  plots,  thoughts  and  feelings  for  my  stories.  Tip:  Use  story-telling  format  to  show,  not  tell.

3. Prompts  allow  your  creativity  to  take  hold.  Tip:  Try  to  eliminate  prompts  that  don’t  stimulate  your  brain  and  list  out  prompts  that  do.  I  still  remember  the  day  I  finally  sat  down  and  really  thought  about  what  to  write.  As  some  of  you  may  know,  I’m  a  big  history  nerd.  At  the  moment,  I’m  writing  a  historical  fiction  that  will  hopefully  be  published  next  year.  This  is  completely  outside  of  my  resumé  and  recommendation  letters,  so  it  was  a  chance  for  me  to  show  off  my  passions  for  both  writing  and  history.

After  coming  up  with  what  to  write,  it’s  time  for  the  details.  For  a  story  to  go  smoothly,  you  have  to  plan  its  structure  carefully:  Intro  (Cause)-Body  (Action)-End  (Result/Resolution).  A  500-to-600-word  story  is  not  difficult,  but  also  not  that  easy.

My  tip:  Don’t  be  lazy!  Make  a  proper  outline,  highlight  what  you  want  them  to  know,  and  more  importantly,  be  subtle.  Nobody  wants  a  student  who  brags  about  his  talents  and  dreams  when  sometimes  they  can  cross-check  your  admission  information.  You’ll  never  know!

For  my  college  essay,  I  told  them  about  a  true  story  of  how  I  had  come  up  the  ideas  for  my  book.  It’s  actually  a  combination  of  prompts,  between  prompt  no.  3,  4  and  6  on  Common  App.

Here’s  my  essay:    Blood-stained  white  cotton  shirt,  once  again  soaked  after  a  powerful  whip.  Please,  I  don’t  know  a  thing, a  young  man  begged  and  begged,  raw  tears  streaming  down  his  cracked  cheeks,  I  am  innocent,  my  father  Nguyen  Trai  is  innocent.  As  God  is  my  witness.. I  stood  there,  hopelessly  reaching  forward  with  my  wrists  cuffed  in  heavy  iron  chains.  I  woke  up  sweating  in  an  air-conditioned  classroom.

Please  go  out  and  wash  your  face! My  Chemistry  teacher  frowned.  I  was  still  dazed  but  complied,  shakily  trudging  out  amidst  peals  of  laughter  from  my  classmates.  Every  step  I  took  brought  the  memory  of  a  dream  to  mind.  Last  night  had  been  an  imprisonment,  children  screaming  and  sobbing  for  mothers.  The  night  before  had  been  an  execution,  and  before  that  hundreds  of  family  members  were  paraded  around  the  Citadel  in  wooden  cages.

More  than  500  years  ago,  and  the  unjust  case  of  Lychee  Garden  remains  unsolved.  Mysteries  still  surround  the  cause  of  the  young  king’s  Le  Thai  Tong  sudden  death.  Who  plotted  his  death?  How  did  he  die?  Why  was  Nguyen  Trai  vindicated  22  years  later  by  the  son  of  the  King  he  was  accused  of  murdering?

How  can  we  possibly  know? My  best  friend,  who  was  with  me  in  this  history  project,  gave  a  nonchalant  shrug.

“Well,  there  are  The  Complete  Annals  of  Dai  Viet,  Constitution  of  the  Former  Dynasty  Charter,  Nguyen  Thi  Lo  and  the  Lychee  Garden  Case,The  Imperially  Ordered  Annotated  Text  Completely  Reflecting  the  History  of  Viet…Don’t  worry,  I’ll  plow  through  them  in  no  time!”

Digging  information  from  ancient  books  was  an  extensive  operation,  yet  the  outcomes  were  not  satisfying.  They  were  written  down  like  this:  “Nobody  knows  what  happened  that  night…just  the  morning  after  that,  the  King  was  deceased…It  is  hypothesized  that  the  guilty  party  was…People  suspected  Nguyen  Trai  was  innocent  before  the  execution…”

The  more  I  read  those  books,  the  more  my  ignited  spark  of  hope  extinguished,  leaving  me  questioning  my  own  questions.  It  was  so  frustrating  that  I  took  it  personally.  Sometimes  all  I  could  think  of  was  the  insane  theory  of  time  machines,  so  that  I  could  defy  natural  orders  and  ask  the  people  there  questions  I  asked  myself  at  that  moment.

Am  I  doing  it  wrong?

Why  did  historians  hide  the  most  crucial  and  critical  evidence  from  younger  generations?  What  is  the  truth?  Which  are  the  narratives  carrying  personal  opinions  instead  of  facts?  How  valid  and  reliable  is  the  history  I  know?

“How  can  we  possibly  know?” My  History  teacher  asked  during  our  presentation.  We  were  taken  aback.  Did  she  feel  the  same  frustration  I  did?  ͞I  guess  that,  nobody  knows  the  truth  except  the  insiders.͟  I  answered  hesitantly.  ͞History  can  be  inaccurate,  sometimes.͟  My  teammates  resigned  to  those  unanswered  questions,  that  what  are  mysteries,  will  remain  mysterious.  ͞How  can  we  possibly  know?͟  Again  I  asked  myself.  I  carried  that  question  home,  then  to  school,  then  home,  days  and  days  later,  to  the  point  I  started  a  long  chain  of  imaginative,  elaborative  and  down  right  horrific  dreams.  The  coping  mechanism  did  appease  this  historical  curiosity,  but  it  needed  to  be  ceased.

“Write  them  down.” I  told  myself.  “When  you  project  every  scenario  onto  paper,  create  your  own  version  of  history,  it’ll  help.”

It  did  help,  in  the  end.  No,  it  was  just  the  beginning.  History  is  like  canoeing  in  a  long,  long  river  of  time  and  space.  When  you  stop  paddling  for  awhile  and  take  in  real  observation,  something  interesting  will  emerge:  a  shiny  stone,  a  funny-looking  fish,  a  pair  of  hernshaws.  Present  or  future  or  past,  it  will  always  be  a  never-ending  canoe  trip.

I  was  in  Nguyen  Trai’s  Temple,  gripping  the  stack  of  paper  written  about  him.    He  looked  at  me,  content,  one  hand  on  his  belly,  one  holding  a  bamboo  fan.  “You  did  good,  child,͟  he  praised,  you  did  good.” And  I  woke  up  with  a  smile.

Let’s Talk!

Scroll to Top